Suoliston toiminta on hyvin keskeinen osa kaikkien meidän elämää. Suolen tyhjeneminen on hyvin yksilöllistä, mutta ummetuksesta voidaan puhua silloin, jos suoli tyhjenee harvemmin kuin kolme kertaa viikossa. Myöskin jos uloste on häiritsevän kovaa, suoli ei tunnu tyhjenevän kunnolla tai sen tyhjentäminen vaatii pinnistelyä, on kyse ummetuksesta. Lasten kohdalla ummetuksesta puhutaan silloin, kun ulostaminen on kivuliasta tai harvaa (yli 3 päivän välein), tosin etenkin imeväisikäisillä normaali ulostamistiheys vaihtelee hyvin paljon.
Ummetuksen syynä voi olla ruoan vähäinen kuitupitoisuus ja liian niukka nesteen nauttiminen, sekä liian vähäinen liikunta. Suoli voi myös ikään kuin oppia hitaaksi, mikäli ulostusta pidättää toistuvasti. Elintavoista johtuvien syiden lisäksi monet muutkin tekijät voivat aiheuttaa ummetusta, kuten ympäristön muutokset esimerkiksi matkustellessa, sekä stressi. Monet lääkkeetkin voivat aiheuttaa sivuvaikutuksena ummetusta, esimerkiksi keskushermoston kautta vaikuttavat kipulääkkeet. Lisäksi joidenkin sairauksien tai rakenteellisten muutosten oireena voi olla ummetusta.
Elintapojen muutos on ummetuksen ensisijainen hoito. Ruoan kuitupitoisuuteen, riittävään nesteen nauttimiseen ja liikuntaan pitäisi kiinnittää huomiota, sekä säännölliseen ulostusrytmiin. Muutosten tulisi olla pysyviä, jotta oireetkin pysyisivät poissa. Ravinnon kuitu lisää suolen sisältöä, sekä imee itseensä nestettä ja siten pehmittää ulostetta. Normaalisti kuitua saa ravinnosta noin 20 grammaa päivässä, ruokavaliosta riippuen. Ummetuspotilaalla määrän tulisi olla huomattavasti isompi, vähintään 30-35 grammaa, joskus vieläkin enemmän. Ravintokuitua saa kaikista kasvikunnan tuotteista, viljasta, marjoista, hedelmistä ja vihanneksista. Ruokavaliossa voi lisäksi hyödyntää apteekista saatavia kuituvalmisteita, kuten psylliumkuituvalmisteita tai pellavansiemenrouhetta, joilla voi tasapainottaa vatsan toimintaa. Kuidun lisäksi tulisi aina muistaa nauttia riittävästi nestettä, jotta kuitu pääsisi turpoamaan toivotulla tavalla ja pehmittäisi siten ulostetta, eikä imisi kaikkea tarvitsemaansa nestettä jo muutenkin niukasta ulostemassan nesteestä ja aiheuttaisi siten tukkeumaa. Riittävästä nesteen nauttimisesta tulisi huolehtia päivän mittaan muutenkin kuin vain aterioiden yhteydessä, aikuisen päivittäinen nestetarve on noin 1-2 litraa, joillakin jopa enemmän. Liikunnan lisääminen, vähäinenkin, lisää myös suolen liikettä ja sitä kautta helpottaa ummetusta.
Ummetuksen itsehoidossa suositellaan ensisijaisesti käytettäväksi ulostemassaa pehmittäviä valmisteita, kuten makrogolia, laktuloosia sekä edellä mainittuja kuituvalmisteita. Nämä eivät totuta suolta ja ovat siten turvallisempia käyttää säännöllisemminkin, mutta vaikutuksen alkuun voi kestää muutama päivä. Suolen hermotukseen vaikuttavat valmisteet ovat nopeampia, mutta ne soveltuvat vain lyhytaikaiseen käyttöön. Apteekin farmaseuttinen henkilökunta auttaa tapauskohtaisesti oikeanlaisen valmisteen valinnassa. Lääkäriin tulisi hakeutua viimeistään siinä tapauksessa, jos itsehoidosta huolimatta ummetus ei tunnu helpottavan, tai jos ummetuksen lisäksi on muita oireita, kuten jatkuvaa väsymystä tai vatsakipuja. Lisäksi jos muuten normaali vatsan toiminta muuttuu nopeasti ummetukseksi, olisi hyvä selvittää oireilun syy. Lasten ummetuksessa tulisi aina herkemmin kääntyä lääkärin puoleen.